OpenSign

About this idea

Background

Students going to university often value their social life as much as their studies, but for people who use a form of sign language, such as British Sign Language or Makaton as their preferred language, the social side of university may present a challenge. 

In a social model of disability, a person is disabled by their environment, not any impairments they have, and it is the environment which must change. We believe life at college or university would be more accessible and inclusive for signers if a greater number of people were able to sign.

 

Our idea

We propose to create an online resource with a collection of free mini lessons, called Signbytes, to teach situational, communicative signing for people involved in college and university life. We would include core units, which instruct the learner in saying hello, introducing yourself, spelling your name and question words, and more specialised units, like small talk, talking about the weather, student accommodation, nights out and typical student circumstances. We would also highlight and explain differences between British Sign Language, Signed Speech and Makaton. The lessons wouldbe short, communicative, user-friendly and fun, and would be based on communicative language teaching methodology.

 

Who the idea will benefit and how

OpenSign would benefit both signing and non-signing communities, both students and staff. 

The signing community benefit from more people to interact with and a greater number of speakers, which is also linguistically desirable for BSL as a minority language. The non-signers benefit from learning a new (marketable) skill, which they can go on to develop further if they like, and from being able to communicate with people they couldn't communicate with before.  

 

Possible use cases

OpenSign could be used by college/university students and administrators who want to communicate with signing students or simply wish to learn a new skill. Units could also be used by sign language teachers as teaching resources to supplement their classes. 

 

Deliverables

We initially propose to create a website containing 20 learning units; 5 core units and 15 optional units that learners could access in any order they choose. We would consider further expansion after a pilot phase. 

Each unit would present new vocabulary using videos, diagrams and descriptions, to facilitate different learning styles. Units would contain contextual sentence structures, exercises to practice both comprehension and production of the target language, revision and games. 

 

Timescales

Nov-Feb: write scripts for the videos and develop text and animation

Feb-Mar: Seek feedback from sign users and test learners. Make changes.

Mar: Showcase the project

Apr-Jun: Film the tutorials, collate the units and develop the online platform.  

Jul/Aug: launch the complete series of tutorials in time for the new academic year.

 

People who will be involved in developing the idea.

Kate Lister, Open University student, English language teacher and BSL learner.

Anna Orridge, Open University student and English language teacher.

Chris Staddon, Open University student and Makaton signer.

BSL and Makaton signers for filming lessons.